Biografía de John Dalton

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John Dalton (Eaglesfield, Reino Unido, 6 de septiembre 1766 – Manchester, Reino Unido, 26 de julio 1844). Educador, Meteorólogo, Científico y Químico de origen inglés, reconocido por promulgar la Teoría Atómica, sentando las bases la Química moderna.

Entre sus muchos aportes cuentan también la Ley de Presiones Parciales, así como la explicación de la formación del rocío, la identificación del carácter magnético de la aurora boreal y la primera descripción científica de la condición visual del Daltonismo. John Dalton cambió para siempre las Química, aportando el concepto del átomo y sus cualidades, abriendo así un nuevo capítulo en la Ciencia y allanando el camino a la era atómica del siglo XX, la cual hubiese sido imposible sin su descubrimiento, razón por la que es catalogado también como uno de los científicos más importantes de la Historia.

Vida temprana

John Dalton nació el 6 de septiembre de 1766, en la localidad de Eaglesfield, en el Reino Unido, en el seno de una familia cuáquera muy humilde. Su padre se dedicaba a la agricultura y a atender un pequeño negocio de telas, de su propiedad. Asistió a la escuela cuáquera de Pardshow Hall, donde su maestro le inculcó muy buenas bases académicas y sembró en él la curiosidad y el deseo de conocimiento. Igualmente contó como mentor con un rico cuáquero, llamado Elihu Robinson, quien también se interesó por su educación, y lo motivó al estudio de las Matemáticas y la Meteorología.

En 1778, cuando apenas tenía doce años de edad, John Dalton abrió, en Eaglesfield, una escuela, donde tenía alumnos mayores que él. Sin embargo, dos años después, se vio obligado a cerrar la escuela para dedicarse al cultivo del campo. En 1781, junto a su hermano, sirvió como asistente de la Escuela Kendall. Un tiempo después, Dalton y su hermano decidieron abrir su propia escuela, la cual llegó a tener sesenta estudiantes, quienes recibían veintiún temas de Ciencias y Matemáticas, así como latín, griego, inglés y francés.

Daltonismo

En 1792, a la edad de veintiséis años, hizo un descubrimiento sorprendente sobre sí mismo, cuando le regaló a su madre un par de medias azules, sorprendiéndose ante la pregunta de ésta sobre el color escarlata de la prenda, el cual consideraba no adecuado para una mujer cuáquera. Dalton se dio cuenta que ni él ni su hermano eran capaces de distinguir los colores, llevándolo a realizar la primera descripción científica de la condición óptica, que más adelante sería llamada daltonismo, en su honor.

Aire, mezcla física

Un año después, en 1793, se instaló en Manchester, donde fue designado como profesor de Matemática en el New College. El primer año en Manchester fue para Dalton de mucha actividad intelectual e importantes logros. Se inscribió en la Biblioteca y en la Sociedad Literaria y Filosófica, de la cual sería presidente posteriormente. Esta membresía, le daba acceso a las instalaciones de su laboratorio, donde Dalton continuó desarrollando su gran pasión por la Meteorología, llevando un registro diario de los cambios meteorológicos, con especial énfasis en la velocidad del viento y la presión barométrica. A los pocos meses en Manchester, Dalton publicó su primera obra, a la que tituló Meteorological Observations and Essays, libro donde publicaba el resultado de sus observaciones, y planteaba la tesis de que el aire es una mezcla física de sustancias gaseosas, y no una mezcla química, como se creía hasta ese momento.

Ley de Dalton

En 1802, sus observaciones constantes y detalladas sobre la presión atmosférica, lo llevaron a promulgar su Ley de las Presiones Parciales, mejor conocida como la Ley de Dalton, en el cual describe las mezclas de gases perfectos, al tiempo que establece la relación entre presión de vapor y temperatura. Un tiempo después, Dalton también llegaría a promulgar la Ley de Expansión Térmica, donde describe el comportamiento de expansión y comprensión de los gases, durante el calentamiento y el enfriamiento.

Ley atómica

En 1803, mientras trataba de articular su Ley de Presiones Parciales, Dalton comenzó a descubrir su mayor contribución al mundo científico: su Teoría Atómica, en la cual afirmaba que todas las formas de la materia, independientemente de su estado físico, estaban conformadas a su vez por pequeñas partículas individuales, a las cuales llamó átomos. Así mismo, Dalton describió entre otras cualidades que cada átomo tiene una masa particular, la cual no cambia durante ni después de las reacciones químicas. Ese mismo año, estableció la Ley de Proporciones múltiples y creó la primera tabla de pesos atómicos, la cual escribió para la Sociedad Literaria y Filosófica de Manchester.

En 1808, publicó su obra Un Nuevo Sistema de Filosofía Química, en la cual trataba de ampliar su Teoría atómica, promulgando su tesis que los átomos de diferentes elementos podían distinguirse siempre por su peso atómico, convirtiéndose así en el primer hombre de ciencias en explicar y describir el comportamiento atómico a través de sus pesos. Dalton descubrió también la imposibilidad de crear o destruir un átomo.

Honores y años finales

Durante su vida recibió varios honores, de los cuales rechazó algunos impulsado por su modesta condición cuáquero. Desde 1817 y hasta su fallecimiento presidió la Sociedad Literaria y Filosófica de Manchester. En 1822 fue nombrado miembro de la Royal Society, la cual rehusó. En 1832 recibió el Doctorado Honoris Causa en Ciencias de la Universidad de Oxford. En 1833 recibió una pensión vitalicia de parte del Gobierno, la cual se duplicó tres años después. En 1834 fue erigida una estatua en su honor en la ciudad de Londres. Dalton se dedicó a la enseñanza y a impartir conferencias por el resto de su vida. Nunca se casó. Finalmente, el 27 de julio de 1844, falleció en su casa, de un ataque al corazón. Según su último deseo, sus ojos fueron donados a la ciencia, para investigar su condición óptica, descubriéndose en lo que algunos consideran su último experimento, que no ésta no residía en el ojo, sino en alguna alteración del sentido de la vista.

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Bibliografía ►

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